Como a ciência funciona: Hipóteses, teorias e leis.

julho, 2007

Muito embora eu tenha nascido no país do futebol, não entendo nada do esporte. Eu vejo toda essa comoção das pessoas ao verem aquele bando de homens correndo atrás de uma bola. Nada contra, claro, mas simplesmente não entendo de futebol. Ponderando sobre o assunto eu cheguei a uma conclusão bastante simples, não entendo de futebol pelo simples fato de não conhecer suas regras. É, eu sei, parece óbvio. Mas tal constatação me levou a considerar que talvez ocorra o mesmo com as ciências naturais.

Existe uma idéia geral sobre a ciência e os cientistas, e esta idéia é muitas vezes equivocada. Entendo que o problema está justamente na falta de informação sobre o que raios é a ciência afinal e quem exatamente são esses homenzinhos de óculos fundo de garrafa e jaleco branco conhecidos como cientistas. Quais as “regras do jogo” e como ele funciona?

Para entender como a ciência age é imprescindível antes de qualquer coisa compreender o significado de três termos chave: Hipótese, teoria e lei. É muito importante compreender a diferença destes três termos para o método cientifico, pois toda a filosofia da ciência se baseia justamente na compreensão e interpretação da interação dos mesmos. Não raro todos eles são interpretados de forma coloquial, causando ainda mais confusão entre as pessoas que não estão habituadas com o cenário científico.

As hipóteses são a base do método. São basicamente idéias que tentam explicar algum evento observável. Por exemplo, vamos supor que você esteja assistindo a um jogo de futebol pela televisão. O atacante do seu time então ganha a posse de bola, dribla dois zagueiros e chuta a bola em direção ao gol. A bola, pro azar de suas pontes de safena, bate desagradavelmente na trave do gol adversário e vai pra fora. Você, desesperado e à beira de uma parada cardíaca, solta um palavrão e considera que a bola saiu pois o atacante de seu time chutou com muita força.

Se pararmos para analisar o evento acima podemos definir como evento observável a jogada fracassada do atacante. Através do fato observável você então explica o evento alegando que foi o chute forte do atacante que causou o fracasso da jogada. Essa explicação seria justamente a hipótese. Veja que a hipótese por si só não quer dizer muita coisa, poderíamos formular outras diversas justificativas para o erro do atacante. Poderíamos supor que o vento desviou a bola ou que o atacante é míope.

Uma teoria nada mais é que uma hipótese que passou por um processo de verificação de suas previsões. Uma boa forma de compreender isso é voltar ao exemplo do jogador que errou o gol. Uma das hipóteses sobre a jogada malfadada é a de que o atacante é míope. Bastaria um exame de vista para concluir se o atacante é ou não míope. Em caso de comprovação da miopia do atacante, a hipótese se mostra válida e recebe o status de teoria.

Acredito que o termo “teoria” é o que mais sofre com a desinformação. A maioria das pessoas acha que uma teoria cientifica tenha pouca validade ou credibilidade. Alegam que “é apenas uma teoria” e muitas vezes completam com “nada foi provado”. É importante observar que em ciências não existem “provas definitivas” de nada (e isso é assunto para outro post) e que portanto o status de teoria é considerado permanente, ao menos até que a teoria seja refutada ou substituída por outra melhor.

As leis cientificas também são provenientes das hipóteses. Recebem o status de lei por descreverem um evento observável que ocorre com regularidade. Podemos voltar novamente ao exemplo do jogador. Se observarmos que o atacante normalmente perde gols por chutar com muita força, podemos considerar então que é esperado que em ocasiões futuras, caso o jogador chute a bola com muita força, ele irá errar o gol. A hipótese então passa a ser considerada uma lei já que prevê um fato que ocorre com considerável regularidade.

Todos nós conhecemos a lei da gravidade. É evidente para todo mundo que em condições normais, se atirarmos uma pedra para o alto inevitavelmente ela irá cair.

É importante sempre lembrar então que:

  • A: Hipóteses são idéias que tentam explicar um fato observável;
  • B: Teorias são hipóteses que passaram pelo processo de averiguação de suas previsões e;
  • C: Leis são hipóteses que explicam eventos que ocorrem com regularidade.

Uma vez compreendendo estes três termos bastante utilizados em ciências fica fácil entender como o método cientifico como um todo funciona. Nos próximos textos irei tratar justamente sobre o funcionamento do método cientifico, suas diversas faces e o contexto histórico e filosófico de suas diversas encarnações.
Indo além:

O Método Científico: Como o Saber Mudou a Vida do Homem